Trinoceronte

Porque 140 caracteres a veces no son suficientes

El Asteroide que nos Enseño Geografía

El Asteroide 2014 AA tiene un nombre inolvidable; no porque parezca sacado de una lista de placas de vehículos nuevos, sino porque es el primer Asteroide (AA) descubierto en el 2014.  Para pesar de sus descubridores, ya no existe.  Pero se fue no sin antes dejarnos una única enseñanza importante: ¡la Tierra es muy grande!

“La conclusión más interesante que se deriva del impacto del asteroide 2014 AA en enero 2 de 2014 es que la Tierra es golpeada permanente, pero también que es ¡muy grande!” 
Enero 4 de 2013
http://bit.ly/trino-asteroide-2014

Tomada de: http://www.wired.com/wiredscience/2014/01/2014-aa-asteroid-impact-earth/

Posible área de impacto del 2014AA en la atmósfera de la Tierra

Los Asteroides están de moda.  Si se queman en la alta atmósfera de la Tierra ocupan los titulares de la prensa internacional (así no los vea nadie).  Pero si dañan alguna ciudad grande hasta los políticos y militares se preocupan.  

Se los puedo decir con conocimiento de causa. Con el Profesor Ignacio Ferrin en la Universidad de Antioquia (Medellín – Colombia) estuvimos entre los primeros equipos científicos en el mundo en calcular la trayectoria preliminar de “Chelby” (su apodo informal), un asteroide de 17 metros que golpeo la ahora poblada siberia rusa en la región de Chelyabinsk el 15 Febrero de 2013, dejando tras la explosión más de mil heridos y millones en daños.  Todo ello sin mencionar los efectos positivos sobre una comunidad científica emocionada y ahora sedienta de otros impactos parecidos que permitan ayudarnos a comprender mejor fenómenos que la mayoría creían muy raros o solo del resorte de la investigación astronómica básica.

Pues a solo dos días de comenzar el 2014, el cielo nos adelanto a los Astrónomos el regalo de reyes: un asteroide de 3 metros golpeo la alta atmósfera sobre el Atlantico ecuatorial ¡Genial!

Las estadísticas del evento (hasta ahora): Testigos oculares: 0.  Fotografías o videos del evento: 0.  Víctimas: 0. Registro por otros instrumentos científicos: 1 (el que hizo una importante red de micrófonos sensibles a sonidos de baja frecuencia y capaz de escuchar la caída de un árbol en cualquier selva del planeta).

Pero, si no hubo testigos, imagenes o víctimas (¡morbosos!) ¿cuál es la gracia de este evento?  Ninguna precisamente.  A pesar de que también yo, como Astrónomo, debería sentirme emocionado, la verdad es que al reflexionar a fondo me doy cuenta de que este no es más que un evento relativamente “cotidiano”, uno más entre las decenas de eventos parecidos que se producen en un año típico.

¿Cuáles son entonces las particularidades de este evento que lo hicieron tan popular?: (1) El asteroide fue descubierto por un equipo de astrónomos dos días antes de su impacto; algo que no es nada extraño dado el cada vez mayor número de ojos que escudriñan el cielo en búsqueda de estos trozos de basura planetaria (2) El lugar del impacto pudo ser “precisado” con anterioridad (ver el mapa al principio); bueno la palabra “precisado” es muy fuerte en este caso: modelos basados en la órbita estimada del asteroide permitieron trazar una delgada franja de casi 10,000 km en la que podría producirse el impacto (¡la región incluso pasaba sobre territorio colombiano!) (3) El punto del impacto, que fue después “precisado” por las observaciones de la red de infrasonido mencionada antes, coincidió con la franja predicha por los astrónomos en primer lugar.

Pero de nuevo, nada más paso.  La explosión que debió producir el asteroide al quemarse en la libero una energía cercana a 1 kilo ton (la bombas sobre Hiroshima y Nagasaki fueron unas 20 veces más energéticas) y seguramente produjo un despliegue luminoso muy bonito (super bólido como lo llamamos los astrónomos), que nadie, lamentablemente, pudo presenciar.

Pero ¿cómo es posible que un evento de impacto pueda haber pasado desapercibido? ¿no se supone que estos eventos son las más grandes amenazas provenientes del cielo que enfrentamos los seres humanos? Esta es precisamente la parte interesante de la historia.  El evento (que si no fuera por los astrónomos que rastrearon el asteroide, nunca habría sido noticia) ocurrió justamente en un lugar completamente desolado: en la mitad del océano atlántico.  A pesar de que los seres humanos creemos estar en todas partes, la Tierra es increíblemente grande para nuestra escala.  La era de los mapas globales, los viajes en avión y las imagenes satelitales parecen haber comprimido considerablemente la Tierra al punto de que en nuestro imaginario es un globito miserable.   Este tipo de eventos sirven para aterrizarnos nuevamente en lo que es la verdadera escala del Planeta. ¡Toda una lección de geografía!

Piensen solo en esto: si un asteroide se quema en la atmósfera a 50 km de altura, justo en el cenit de cualquier punto del planeta (hay que recordar que el 75% de los puntos de la superficie están sobre los oceanos), el espectáculo de “juegos naturales” sería solo visible en puntos situados dentro de un radio cercano a 800 km.  Debido a la esfericidad de la Tierra, para el resto del planeta (y la Tierra tiene la medio bicoca de 40,000 km de perímetro es decir 25 veces más grande que la zona de observación en cualquier dirección) el evento sería completamente invisible.  Si pensamos en áreas, lo que es más correcto en realidad, cualquier impacto en la atmósfera sería solo visible desde lugares dentro de un área de unos ~600,000 kilómetros cuadrados (Colombia tiene cerca de dos veces esa área).  La Tierra sin embargo tiene un área de ~510,000’000,000 kilómetros cuadrados ¡casi 1 millón de veces más!

¿Se imaginan cuántos super bólidos e impactos atmosféricos similares al del 2 de enero de 2014 han presenciado las algas o el plancton en cualquiera de los ~380,000 millones de kilómetros cuadrados de océano? ¿cuántos han visto los líquenes en las piedras del desierto del Gobi, las serpientes del Sahara o los micos en el Amazonas?  Hoy sabemos que eventos tan violentos como el de Chelyabinsk ocurren con una periodicidad de entre 30 y 50 años.  Es decir, en promedio, entre el descubrimiento del primer asteroide en 1801 y el descubrimiento del 2014AA podrían haber ocurrido 4-7 Chelyabinsk, de los cuáles solo vimos 1 (o 2 si quieren incluir el impacto en Tunguska que fue casi 5 veces más grande y violento).

En síntesis, no es que quiera minimizar la importancia de este descubrimiento.  Tan solo saber que estamos en capacidad de descubrir asteroides tan pequeños un par de días de antes de que impacten a la Tierra es tranquilizador y en mi caso, esperanzador para el propósito que tenemos algunos Astrónomos de evaluar con más certeza la probabilidad de impactos que si puedan afectarnos.  Pero lo inofensivo de este evento es de verdad una excelente lección para entender que la Tierra, si bien esta siendo impactada permanentemente, es realmente grande.

Ahora bien: con cielos cada vez más congestionados por aviones y océanos surcados por un número cada vez mayor de barcos de carga (llenos de tenis y juguetes chinos), este aparentemente inocente tipo de eventos, que según los cálculos podrían producirse varias veces en el año, podría estar realmente cerca no solo de dejar muchos testigos presenciales sino, incluso, de víctimas fatales (así sean miles de tenis y juguetes de mala calidad).  No hay duda: hay que seguir vigilando el cielo.

Una propuesta: para que ningún otro super bólido pase desapercibido, llenemos los oceanos y los desiertos de cámaras (las áreas continentales ya lo están).  Solo necesitamos unas ~500,000 cámaras flotantes para que nuestros ojos cubrieran los cielos de todo el planeta.  ¿Quién pone la primera cámara?

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