Trinoceronte

Porque 140 caracteres a veces no son suficientes

Definiciones no Ortodoxas

Definir una cosa no es sencillo, pero hacerlo de forma poco ortodoxa puede resultar casi imposible ¿o no? He intentado crear nuevas definiciones para cosas muy conocidas.  El resultado es muy interesante (y personalmente muy educativo)  Al intentar encontrar unas pocas palabras que resuman la naturaleza de las cosas que conocemos, evitando usar las que normalmente se utilizan para definirlas, se descubren aspectos de esas cosa que no creíamos fundamentales.

“#DefiniciónNoOrtodoxa Música: pintura en el tiempo”
Enero 23 de 2014
http://bit.ly/trino-definicion-musica

Así se ve el sonograma del canto producido por un pájaro, cuando se lo representa en el espacio de las frecuencias y en el tiempo.  Su canto es una "pintura en el tiempo"

Así se ve el sonograma del canto producido por un pájaro, cuando se lo representa en el espacio de las frecuencias y en el tiempo. Su canto es una “pintura en el tiempo”

A veces la manera como nombramos las cosas o la forma en la que las definimos refleja lo bien que entendemos su naturaleza más profunda.  Lo que no cabe en un nombre o en una palabra se puede poner en una definición breve para convertir lo nombrado en un objeto o fenómeno completamente fascinante.   Casi todo lo que nos rodea (cosas, fenómenos y conceptos) tienen asociadas palabras: mueble, vida, luz, palabra, etc.  Esas palabras tienen además definiciones, la mayoría de las cuales (normalmente las más aburridas) las encontramos en los diccionarios que raramente usamos.  Otras (las más interesantes) están en libros académicos que presentan investigaciones profundas sobre la naturaleza de esas cosas y en las que después de un dedicado esfuerzo se logra definirlas en unas pocas palabras: “la luz es una onda electromagnética”.

¿Pero que tal si en lugar de definir las cosas del mundo por lo que dice el diccionario o lo que presentan los textos académicos, intentamos dibujarlas con palabras o conceptos que pocas veces usamos en relación a ellas?  Les presento en esta entrada algunas definiciones que he “inventado” para cosas comunes y otras no tanto bajo el precepto de que sean tan diferentes como pueda de las que encontraría en un diccionario.

Algunos pueden pensar que el ejercicio es bastante futil, pero les puedo decir que por lo menos en lo que a mi experiencia respecta, tan solo intentarlo es bastante educativo y hasta puede convertirse en una manera de descubrir cosas nuevas.  En algunos casos inclusive, una nueva definición puede ser una verdadera joya con la que uno se identifique mejor que con la definición tradicional o la académica.  Así por ejemplo, y en lo que a mí respecta, en lo sucesivo la Música será “Pintura en el Tiempo”.

Estrella: una maquina para convertir Hidrogeno en Hierro. La mayoría fallan antes de lograrlo.

Normalmente se define una estrella como una gran “esfera” de plasma en el interior de la cuál ocurren reacciones de fusión nuclear.  Pero esta definición aplica solo para una instantánea de la vida de estos objetos.  Hoy sabemos que las estrellas a lo largo de su vida funcionan como las fabricas nucleares en las que se forjan elementos pesados a partir del Hidrógeno y el Helio primordial.  Estos elementos pasarán a formar mas tarde las cosas más interesantes del Universo, planetas y eventualmente vida.  ¿Por qué no definir entonces las estrellas desde esta perspectiva, la perspectiva de maquinas para la síntesis de elementos químicos? Los procesos de fusión nuclear en una estrella tienden a crear, en una sucesión de reacciones a temperaturas cada vez mayores, elementos más pesados.  Esto hasta que se topan con los elementos de la familia del Hierro, Níquel, Cobalto, Molibdeno.  Según las reglas de la física nuclear, agregar un protón más a cualquiera de esos núcleos, en lugar de liberar energía para que la estrella brille, consume el sagrado calor que la estrellas ha producido para sostenerse contra su aplastante gravedad.  Con ello la producción en serie de elementos pesados llega a su fin una vez alcanzado el Hierro (a veces en un evento catastrófico conocido como supernova)  Todo lo que una estrella hace en su vida es entonces convertir Hidrógeno en Hierro.  Pero no todas las estrellas llegan hasta allí. Las más pequeñas, nuestro Sol incluído, mucho antes de alcanzar el estado en el que puedan producir Hierro y Níquel, se convierten en compactas bolas de Helio y Carbono, sostenidas no por el calor sino por una exótica presión (llamada presión de degeneración) producto de las leyes de la mecánica cuántica.  En estos casos y por mucho que la gravedad intente, las temperaturas en el centro “degenerado” de la estrella nunca superan los umbrales para que ocurra las reacciones de fusión nuclear de estos elementos.  Como resultado estas estrellas livianas terminan la cadena de producción de Hierro antes siquiera de crear elementos más livianos como el Oxígeno, el Magnesio o el Silicio.  Las estrellas livianas son entonces fabricas de Hierro que fracasan en su intento.  Solo 1 de cada 100 estrellas logra el objetivo para el que fueron creadas.  Las demás se convierten en ruinas compactas que decoran las Galaxias como un recordatorio del triunfo de las leyes de la mecánica cuántica sobre la gravedad.

Vida: unas vacaciones lejos de equilibrio térmico

Definir la vida ha sido un reto científico, sino semántico de increíble proporciones.  De todas las definiciones que se han enunciado a lo largo del historia las que más me gustan son las que se basan en principios físicos elementales.  Dicho sea de paso, yo soy de los que considera que la vida surge a partir de principios de organización muy elementales y que por lo tanto solo con la física podemos revelar la naturaleza íntima de este fenómeno. ¿Como podríamos entonces definir la vida de una manera no ortodoxa pensando justamente en esos principios?  Una de las características fundamentales de la vida es que ocurre a través de procesos que están lejos del equilibrio. La materia y la energía que está implicada en los procesos vivos no estaría allí si dejáramos que leyes que la leyes fundamentales de la termodinámica actuaran de forma espontánea.  Así por ejemplo, si dejamos que las sustancias químicas orgánicas en un estanque interactuaran espontáneamente entre ellas y con fuentes y sumideros de energía, sería muy difícil que formaran una hebra de ADN como lo hacen todos los días nuestros cuerpos cuando se dividen las células de la piel.  De igual manera si ponemos un cuerpo caliente en un entorno frío como el aire de la antártida el objeto tenderá a a adquirir la misma temperatura del ambiente.  Pero si el objeto es un pingüino, las cosas resultan muy diferentes; a lo largo de días y meses del invierno polar el pingüino mantendrá una temperatura interna tibia muy a pesar del agresivo medioambiente.  Así pues lo vivo es una excepción a las leyes que dictan que en los procesos espontáneos la naturaleza que tienda a mantenerse en equilibrio.  Así pues la materia que forma la vida es tan solo una afortunada porción del universo que está de vacaciones lejos del equilibrio termodinamico.

Universo: residuos desordenados de la inflación

Es difícil que hoy, más de 13,700 millones de años después del “Big-Bang” y al ver el planeta en el que vivimos, la Galaxia que nos toco por  noria y el rincón que habitamos en la telaraña cosmológica, podamos reconocer que toda la materia, el espacio y el tiempo que existen son solo el residuo “desordenado” de una breve etapa de evolución del Universo conocida actualmente como inflación.  Los miles de millones de años luz y los aún más numerosos segundos que constituyen el escenario vivo en el que se desarrolla el Universo, fueron creados por una poderosa fuerza repulsiva (la misma gravedad pero en una faceta que desconocíamos) movida por una “sustancia exótica” (apodada actualmente “campo inflatónico”) que llenaba todo el cosmos y que de forma paradójica aumentaba a medida que se creaba más espacio.   En un tiempo increíblemente breve, 1 billon de veces menor que el tiempo que le toma a un rayo de luz atravesar un núcleo atómico, se creo tanto espacio nuevo que la energía inflatónica se diluyo debajó de un umbral en el que su desintegración se hizo inevitable ¿El resultado? Toda la materia y la energía de la que estamos hechos ustedes y yo, las estrellas allá afuera, las galaxias remotas e incluso la misteriosa materia oscura, el pegante de la creación.  Somos descendientes directos de inflatones. Remanentes desordenados de un Universo un poco más ordenado en el que incluso se cree existían solo una o dos de las cuatro fuerzas fundamentales que hoy reconocemos.  ¿Pero cómo sabemos todo esto si ni un solo inflatón sobrevivió?  El Universo a muy gran escala tiene un increíble parecido (en términos de densidad y distribución de energía) con las regiones más pequeñas de espacio que la física puede concebir.  Ver a través de los telescopios más poderosos es lo más parecido que existe a mirar a través de un microscopio capaz de mostrarnos el espacio vacío dentro de los átomos.  Es cómo si lo que viéramos allá afuera no fuera más que una versión magnificada del mundo microscópico.  El inflatón y su increíble poder de “zoom” es hasta ahora la única manera de explicar esta asombrosa paradoja de escala.

Cometa: bólido en la atmósfera del Sol

Difícilmente lo notamos pero la Tierra y todo lo que esta unido gravitacionalmente al Sol se encuentra volando en el interior de su ingente y diluída atmósfera.  Apenas un recordatorio de su existencia se asoma por encima de las montañas de la Luna en los eclipses de Sol, manifestándose en la forma de un halo asimétrico que llamamos corona.  Pero es difícil creer que ese adorno luminoso con forma caprichos y no más grande que 2 o 3 soles en realidad sea solo el comienzo de un río de plasma que se extiende hasta llegar a casi 1 días luz de distancia del Sol.  ¿Pero sí estamos adentro de la atmósfera del Sol, cómo es que no lo notamos? ¡Por supuesto que lo notamos! Es solo que no lo llamamos por su nombre.  Lo notamos cuando las agencias de televisión anuncian que sus programas han sido suspendidos por causa de una tormenta geomagnética que no es otra cosa que el resultado del embate de una ola de atmósfera solar contra el campo magnético de la Tierra.  Lo notamos cuando vemos esas fantásticas cortinas de luz que se descuelgan en las altas latitudes cuando partículas de la atmósfera solar se precipitan hacia la atmósfera de la Tierra.  Pero quizas la manifestación más fantástica de la atmósfera solar es la que vemos cuando pedazos de hielo, los núcleos cometarios, se precipitan desde las gélidos extramuros del sistema solar hasta las cálidas “playas” de la atmósfera solar.  Allí la luz del Sol evapora los hielos y estos encuentran las partículas de la atmósfera del Sol.  El movimiento de ambos (del cometa que se acerca al Sol y de la atmósfera solar que se expande continuamente) produce un fantástico despliegue visual que conocemos como un cometa.  Así pues de la misma manera que la atmósfera de la Tierra calienta y erosiona fragmentos de roca que entran a gran velocidad hasta crear el fenómeno que conocemos como meteoros o bólidos, los cometas se desintegran al contacto con el calor y la atmósfera del Sol.

Estrella de Neutrones: una estrella sin el espacio vacío de adentro de los átomos

Desde siempre se ha dicho que el Universo esta prácticamente vacío.  Lo dicen porque los átomos, que forman la materia concreta de la que esta hecho nuestro mundo inmediato (que es también de las partes más concretas de todo el Universo), son casi todo espacio vacío.  Los electrones que revolotean cuál abejas cerca al núcleo atómico (una abejas cuánticas dicho sea de paso), lo hacen en un inmenso espacio vacío (cuando se lo compara con su propio tamaño o el del núcleo que los atrae) apenas comparable, a la escala de las abejas, con el tamaño de una inmensa catedral.  ¿Qué pasaría si pudiéramos “aspirar” todo el vacío entre los núcleos atómicos y los electrones que los rodean? Si pudiéramos poner casi en contacto un núcleo con otro, el volumen ocupado por la materia convencional se reduciría a casi nada.  Así por ejemplo, de deshacerme de todo el vacío en mi cuerpo, yo cabría completico en un terrón de azúcar; pero eso no es nada, en el terrón quedaría suficiente espacio para acomodar también a ¡todo el resto de la humanidad!  Por suerte no existe un aspirador de vacío.  ¿O sí?  En realidad las estrellas muy masivas son capaces con su propio peso de extraer por presión todo el vacío del interior de la materia en su centro.  Al hacerlo crean un objeto absolutamente fascinante: una estrella de neutrones.  Es tal el poder que tiene esta fuerza “destripadora” que la estrella de neutrones tiene la misma masa que 2 soles completos pero acomodada en el espacio de una ciudad grande.  Así pues las estrellas de neutrones son estrellas a las que se les ha sacado el espacio vacío.

Astrónomo observacional: torturador de fotones

Conozco Astrónomos capaces de construir una teoría cosmológica nueva usando la evidencia transportada por solo un puñado de fotones no mas grande que la cantidad de peces en un estanque.  Laz luz es la mensajera del Universo pero el espacio es muy grande y la luz tiende a diluirse fácilmente.   Hay galaxias en el borde del Universo de las cuales nos llegan tan solo un par de fotones cada semana.  Hacen falta los telescopios más grandes del mundo o telescopios en el espacio para que a lo largo de más de un mes se pueda siquiera crear una imagen tenúe de estos objetos.  Lo mismo pasa cuando hablamos de la luz infrarroja emitida por algunos de los asteroides más pequeños que vuelan entre los planetas amenazando la Tierra.  Estudiar estas cantidades miserables de luz y extraer de allí alguna información, es como si le leyeran a uno una obra literaria soltándole una palabra cada dos o tres días, y le preguntarán con solo un puñado de palabras quién es el autor o en qué va a terminar la historia.  El trabajo de los astrónomos profesionales, en especial aquellos que se especializan en realizar y analizar las observaciones, es un verdadero trabajo de detectives.  Pero para extraer información con tan poco testigos hace falta ser un verdadero experto en tortura de fotones.

Espacio-Tiempo: Espacio-Espacio cuántico a escala macroscópica

Nuestro Universo esconde un secreto que ha sido escondido por los físicos por más de un siglo.  Una nube oscura en el horizonte de la física de la que poco se habla y que podría esconder un secreto fascinante.  Contrario a lo que nuestras expectativas sobre la organización y simetría del universo, el espacio en el que se desarrolla todos los eventos en el cosmos es “imperfecto”, asimétrico.  A principios del siglo XX, Einstein se montó con su imaginación en un rayo de luz y vio cosas tan extrañas que termino por entender que contrario a lo que percibimos, vivimos en un mundo no de 3 sino de 4 dimensiones.  ¿Por qué hemos vivido engañados pensando que las cosas solo pueden moverse en 3 direcciones distintas y no en 4?  La respuesta es simple: la cuarta dimensión es diferente de las otras 3.  Mientras que en las hoy denominadas dimensiones espaciales, el movimiento puede realizarse en cualquier sentido (arriba-abajo, derecha-izquierda, adelante-atrás) sin violar ninguna ley, en la cuarta y más misteriosa de las dimensiones, el movimiento solo puede producirse en un sentido: hacia adelante en el tiempo.  Esta diferencia es la que hace que nuestra percepción describa el tiempo como el “espacio” en el que se encuentran nuestros recuerdos.  Son recuerdos porque no podemos tan solo con el movimiento recuperarlos.  ¿Pero siempre ha sido así o esta es una característica relativamente reciente en la historia del cosmos?  Al parecer muy, al principio, cuando el Universo tenía apenas unas briznas de espacio-tiempo la distinción entre cada una de las 4 dimensiones no era aparente.  Equivalentemente a escalas increíblemente pequeñas en el Universo actual el espacio y el tiempo podrían confundirse en un continuo simétrico de 4 dimensiones.  No habría allí, pasado, ni presente, ni futuro, sino una eterna actualidad cuántica en la que el movimiento es posible en las cuatro direcciones sin distinción.  Cuando muchas pequeñas porciones de este “espacio-espacio” de 4 dimensiones interactúan entre sí y con la energía y por un mecanismo que desconocemos, una de ellas se iría haciendo diferente de las demás hasta alcanzar el estado de total asimetría que vemos en el mundo macroscópico.

La lista podría continuar.  Los dejo a ustedes para que lo hagan.

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