Trinoceronte

Porque 140 caracteres a veces no son suficientes

Rosetta: El Hada de los Cometas

Otro día histórico para la exploración del Sistema Solar.  Hoy 6 de agosto de 2014 el que hasta hace unas horas era un pedazo de hielo y roca solitario del tamaño de un pueblo pequeño, ha adquirido una luna: la sonda interplanetaria Rosetta.  No me iba a perder la oportunidad de hablar de esta nueva hazaña posiblemente solo comparable con la llegada de los polinesios a Rapa Nui: un viaje a ciegas interminable, hasta una roca solitaria perdida en la inmensidad de un oceano de espacio.

“400 years ago comets were thought as atmospherical phenomena… today their gravity is pulling up a spacecraft ”
Agosto 6 de 2014
http://bit.ly/trino-rosetta

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La primera imagen del núcleo del cometa 67P Churyomov-Gerasimenko enviada por su nueva luna: el orbitador Rosetta

“Mamá llegué” – esta es posiblemente la mejor frase que describe lo que se vivió hoy en el Centro de Control de ESA con la llegada de su pequeña hija, la nave Rosetta, a una tierra nueva, desconocida y muy lejana.  El viaje tomo la medio bicoca de 10 años, 5 meses y 4 días.  Lo mejor es que lo mejor apenas esta por llegar.  En unos pocos meses Rosetta y su perrito faldero, un pequeño “lander” que se posará en la superficie del cometa en Noviembre, nos enseñaran más sobre los cometas que lo que hemos aprendido en 5,000 años de historia.

Saber que hace apenas ~450 años los cometas eran considerados fenómenos atmosféricos.  Hoy, la gravedad producida por uno de ellos hala suavemente una pequeña luna, hecha de hilos de cobre, pedacitos de Silicio, laminas de plastico (un material solo existente en la Tierra), laminas de aluminio y oro, entre otras cosas preparadas delicadamente en la Tierra, en su rápido camino en torno al Sol.

El gran cometa de 1577 observado y medido por Tycho Brahe quien determino con esas medidas que los cometas estaban demasiado lejos para estar dentro de la atmósfera de la Tierra.  Aquí es donde el viaje del Rosetta comenzó.

El gran cometa de 1577 observado y medido por Tycho Brahe quien determino con esas medidas que los cometas estaban demasiado lejos para estar dentro de la atmósfera de la Tierra. Aquí es donde el viaje del Rosetta comenzó.

No sé sabe que es más increíble en torno a esta hazaña interplanetaria.  Si que la consideremos en realidad una hazaña, dirán los más insensibles, o los números e hitos que rodean el periplo.

En primer lugar cazar un cometa es menos fácil de lo que parece.  Debido a sus órbitas muy elongadas (excéntricas), los cometas pasan a velocidades enormes entre las órbitas de los planetas.  Si tan solo viajaran en una tranquila orbita circular la historia sería otra.  Alcanzar un cometa e intentar aterrizar sobre él es el equivalente a lanzar una bala y hacer que se pose suavemente sobre un misil.  Esta es la primera hazaña de nuestra Rosetta.

El segundo reto es el que ofrece la distancia y el tiempo.  No sé si estarán enterados pero el Sistema Solar es INMENSO.  Si realmente comprendiéramos lo grande que es viviríamos preinfartados.  Como no lo hacemos seguimos con nuestra vida pequeñita sufriendo porque el viaje a la oficina toma 20 minutos en lugar de 1 minuto.  El viaje a la nueva “oficina” de Rosetta le tomo una década completica, días y noches incluídos.   Se calcula que el marcador de kilometraje de la sonda tiene hoy 6,000 millones de kilómetros.  Si hubiera viajado en línea recta habría llegado a Plutón y más allá!

Así se creía sería la forma del cometa hace más de 10 años tal y como nos lo enseñaban la luz reflejada por él vista desde el Hubble

Así se creía sería la forma del cometa hace más de 10 años tal y como nos lo enseñaban la luz reflejada por él vista desde el Hubble

El tercer reto fue haber despertado después de un sueño prolongado.  La nave estuvo en stand-by por ~30 meses después de que hace un par de años hiciera su última maniobra orbital.  En el entretanto la gravedad del Sol hacía lo suyo y la conducía en la dirección en la que se encontraba el cometa.  Hace un par de meses fue el momento de despertarla.  Cualquier cosa podría haber pasado.  El frío interplanetario podría haber congelado la delicada electrónica.  Los rayos cósmicos y las partículas de viento solar podrían haber dañado el pequeño cerebrito de la sonda.  Aún así, la suerte estuvo de nuestro lado.  La nave desperto con ganas de ver la parte más emocionante de su viaje.

La cuarta y última hazaña (hasta ahora) es de la que fuimos testigos hoy.  Aunque parezca mucho, 3 kilómetros de piedra y hielo poroso (se estima que los cometas tienen una densidad parecida a la de la piedra pomes) no producen mucha gravedad.  Así que cuando decimos que una nave va a estacionarse cerca a uno de ellos o va a aterrizar, es solo una manera de hablar.   Parquearse al lado de un planeta como Marte o Venus es pan comido.  Pero hacerlo cerca a un cometa requiere de una precisión impensable.  Los mismos motores que llevaron a la nave hasta el cometa a empujones en los cuales se producían cambios de velocidad de hasta 200,000 km/h, lograron hoy poner a la nave casi exactamente a la misma velocidad del cometa.  En el cielo del cometa se ve hoy una pequeña luna que orbita con la velocidad de un perrito: 4 km/h.

Esta animación muestra cómo se vio la aproximación de Rosetta al cometa vista por las telecámaras de la nave

Esta animación muestra cómo se vio la aproximación de Rosetta al cometa vista por las telecámaras de la nave

Lo mejor esta por venir.  En noviembre una pequeña caja llena de nuestra mejor ingeniería “aterrizará” sobre la superficie virgen del cometa.  Y las comillas no son por que no podamos usar una palabra derivada de “tierra” para hablar de un descenso en otro mundo. No.  Ese problema lo resolvió ya la Academia de la Lengua.  Las comillas son porque es difícil hablar de un descenso en un cuerpo con una gravedad casi imperceptible.  Igual podríamos decir que la sonda va a ascender en lugar de descender sobre el cometa.  La gravedad difícilmente mantendrá al lander en su lugar.  Para ello tendrá que usar unos ganchos especiales.  Cuando la gravedad no ayuda, la electricidad minúscula de un zillion de átomos realiza la tarea.  Será como aferrarse, literalmente, a la “cabellera” del cometa.

Si las cosas salen bien, a principios de 2015 llegarán los días más difíciles.  El cometa va de trompas hacia el Sol y al hacerlo su superficie helada empezará a calentarse gradualmente.  Sin una atmósfera para contener la evaporación del hielo (sublimación), la superficie del núcleo se convertirá en un hervidero de gas.  Bueno, no estamos hablando de Yellowstone, pero para la gravedad extremadamente sutil del cometa existe un riesgo de que un pequeño Geyser debajo del lander lo mande a dar un solitario e inesperado paseo interplanetario.

Son días emocionantes para estar vivo.  ¡Sigan en sintonía!

No hay que olvidar que Rosetta es también el nombre de una de esas bellas hadas de los cuentos de Disney. Sofía: los astrónomos también tenemos nuestra Rosetta ;)

No hay que olvidar que Rosetta es también el nombre de una de esas bellas hadas de los cuentos de Disney. Sofía: los astrónomos también tenemos nuestra Rosetta 😉

Fuente de las imágenes: este es un evento en tiempo real.  Es difícil citar las fuentes de todas las imágenes, inventar historias y escribir al mismo tiempo.  La mayor parte naturalmente viene del sitio de Rosetta http://rosetta.esa.int incluyendo un par de capturas de pantalla durante la rueda de prensa (¡espero que no se ilegal!)

Actualización:

Agosto 6 de 2014, 7:30 a.m..  No he terminado de editar esta entrada y ya llegan las últimas imagenes del orbitador mostrando detalles increíbles.  He aquí una donde se ven las primeras piedras en la superficie:

Captura de pantalla 2014-08-06 a la(s) 7.21.02

En esta imagen se ve directamente la actividad cometaria naciendo en la superficie.  Allí es donde nace la coma y finalmente la cola de los cometas:

Captura de pantalla 2014-08-06 a la(s) 7.18.34

 

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