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Encuentros cercanos del séptimo tipo

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Esta entrada es sobre una película que tal vez no han visto. Sea que la vayan a leer o no después, por favor ¡vean la película!

Acabo de ver “Arrival” (la Llegada), la nueva película de aliens que ha “invadido” las carteleras del mundo (noviembre de 2016).  Si bien no puedo comparar la sensación que me ha dejado la nueva película con la impresión duradera de los (ahora) clásicos Contacto y 2001: una Odisea del Espacio, si puedo decir que su aproximación al problema del primer contacto con Aliens, me ha dejado de una pieza.  No hay duda de que es cada vez más sofisticada y posiblemente acertada la manera como el cine esta ilustrándonos el que podría ser el evento más importante de los ~400 siglos de historia de la mente humana (si es que algún día tenemos la suerte de que pase).  He aquí algunas impresiones de un fanático de la ciencia ficción y al mismo tiempo de un científico obsesionado (como muchos) por entender o prever cómo serán los “otros”.

“Arrival: un paso más adelante hacia la creación de películas inteligentes sobre encuentros extraterrestres ¡imperdible!
Noviembre 9 de 2014
http://bit.ly/trino-arrival

arrival_rated_payoff_1-sht_6Dice la hipótesis Sapir–Whorf que percibimos el mundo en una forma que depende profundamente de la manera como se organizan nuestro lenguaje.  O en otras palabras, que vemos el mundo como “hablamos”.

Esta es la idea en el corazón de “Arrival” (la Llegada) el más reciente film de gran factura, que aborda el “trillado” tema del contacto con una civilización extraterrestre.  Muchas otras películas (y series) lo han hecho en el pasado.  Algunas con seriedad y acierto – Contacto, Encuentros Cercanos del Tercer Tipo, 2001, Distrito 9 (dentro de lo que se podría esperar de un tema tan incierto como este) y otras son apenas una caricatura antropocéntrica y fantástica del asunto – El día que la Tierra se detuvo, El día de la Independencia, V la Batalla final.

Después de ver un puñado de aproximaciones diferentes al problemas y de reflexionar profesionalmente sobre el tema desde la ciencia, veo en “Arrival” una solución novedosa y sofisticada al que se sabe podría ser el obstáculo más grande que enfrentaremos cuando llegue el momento de encontrarnos con “los otros”: ¿cómo comunicarnos con ellos?

El asunto ha sido minimizado y hasta ridiculizado en otras películas.  Desde extraterrestres que hablan un inglés fluído (El día en el que la Tierra se detuvo, V la batalla final), o lo aprenden sin inconvenientes (ET), hasta otros que producen sonidos guturales extraños (El depredador) pero que usan un software en sus naves no muy difícil de “hackear” (Día de la Independencia).

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Todo esto es aceptable, excepto porque en las películas mencionadas, el problema de la comunicación es casi siempre lo de menos.  Con la única excepción del clásico Encuentros Cercanos del Tercer Tipo (en donde el lenguaje es otra vez protagonista),  la comunicación con los extraterrestres se supone es resuelta por algún milagro y una vez superado este “pequeño” escollo, que vengan los demás problemas.

En “Arrival” es diferente: el lenguaje es la historia y al mismo tiempo el asunto mismo del intercambio con la civilización extraterrestre.  Podría uno esperar encontrarse algún asunto trillado en todo esto.  Pero la película esta lejos de tratar el tema de forma trivial.

La primera aproximación que tenemos a la “lengua” de los recién llegados es a través de una grabación de audio.  Ninguna sorpresa por supuesto.  Nada comprensible (como se esperaría de los sonidos producidos por cualquier especie distinta a la nuestra), pero en el rango audible (algo en lo que pecan los productores pero que hace de la película una verdadera joya en el tema de edición de audio).  Yo esperaría que organismos que vienen de un planeta diferente produjeran sonidos en rangos de frecuencias posiblemente inaudibles, pero le perdono al director y sus asesores esta falta de creatividad “acústica”.

arrival-1024x682Hasta ahí no pasaría de ser una película de aliens más.  La verdadera sorpresa comienza cuando la Doctora Louise Banks (una experta en lingüistica interpretada por Amy Adams) intenta lo impensable: comunicarse con ellos a través del lenguaje escrito.  Pero no con mensaje electrónicos como lo vemos en la mayoría de las películas (que no sabemos como en esas películas logran extraerse de las igualmente incomprensibles comunicaciones digitales de los extraterrestres).  Sino a través del “viejo” método del tablero y el marcador (hubiera preferido la tiza, pero se los perdono también a los realizadores).

Pero si no podemos entenderles ¿cómo esperamos que ellos entiendan lo que escribimos en una tabla?.

No es esa la idea.  Al intentar comunicarnos con ellos a través de la manipulación de la materia (el polvo negro del marcador y la electricidad estática en una lámina de plástico) lo que logra la doctora Banks es un acto de imitación de parte de los extraterrestres: “te escribo para que me escribas”.

Los heptápodos (que es el nombre que le dan los científicos a los extraterrestres por sus siete extremidades y lo que da también nombre a esta entrada), responden sin demoras y en la pantalla emerge un lenguaje extraterrestre escrito, completamente nuevo en la historia del cine (o por lo menos completamente nuevo para mi).

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En este lenguaje en el que las palabras, las frases y en general las ideas se expresan completas sobre círculos, no hay símbolos en el sentido humano de la palabra.  Tampoco hay una sucesión tempral de idea.  Solo patrones complejos de manchas formados con una extraña tinta que emerge de las extremidades de los extraterrestres.  Es justamente en esa estructura altamente no trivial de su lenguaje en el que radica el secreto de su conocimiento sobre el Universo.

Científicos de todo el mundo se ponen en la tarea de “romper” este aparentemente indescifrable código escrito, primero para enseñarles algunas reglas de comunicación básicas a los extraterrestres y después para preguntarles sobre el propósito de su visita.

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Con la ayuda de avanzadas técnicas geométricas y topológicas, matemáticos, físicos y lingüistas del mundo lo consiguen finalmente (como lo hacen en todas las películas del género).  Pero con una sola diferencia: en Arrival (como en la vida real) en el primer intento lo hacen mal.  La primera frase que descifran según su sistema de traducción es: “ofrece arma”.

Como es obvio este mensaje (o mejor la traducción “amañada” de él) prende las alarmas entre los militares (que como en toda película de extraterrestres son los que mandan la parada en todo momento; la humanidad a la defensiva como siempre).  Por momentos parece que la película se va a convertir en un Día de la independencia más (bueno, pero con los Chinos y los Rusos a bordo), pero los creadores logran dar un giro inesperado a la historia.

El lenguaje que traen consigo les ha permitido a ellos y nos permitirá a nosotros como especie una vez lo asimilemos, percibir el tiempo de una forma diferente.  No como una sucesión de eventos, sino como un todo interconectado.  Ese es su regalo, la herramienta o el “arma” que nos vienen a ofrecer.

Con tan buena suerte que la persona que mejor entiende el código, goza ya de poderes innatos para percibir (así sea de forma vaga o en sueños) eventos futuros.  Este poder le permite a la Doctora Banks detener el inminente desenlace violento de la película y facilitar la transmisión pacífica, a través de ella, del mensaje que trae la civilización extraterrestre antes de que los aniquilemos sin misericordia.

El mensaje es entonces sencillo: nos traen el regalo de un lenguaje nuevo, universal y poderoso, que nos permitirá avanzar de formas impensables en nuestro entendimiento del Universo; todo, siempre y cuando nosotros les ayudemos 3,000 años en el futuro con algo que nunca revelan qué es (imagino que deberíamos esperar la secuela en 300 o 400 años para saberlo).

La película termina sin que se lance un solo rocket, estalle un solo helicoptero militar e incluso de que muera uno solo de los coprotagonistas.  Al contrario termina de forma pacífica justo donde comenzó, tal y como lo hacen las palabras y las frases de la lengua extraterrestre.

Como lo comentaba al principio, quede de una sola pieza al terminar la película.  Confieso que no había sido sorprendido tanto por una historia de ficción inteligente desde que tengo memoria.  Aunque esto parece un poco exagerado, les presento a continuación una lista de razones por las que considero esta como una película de extraterrestres sin parangón en la historia del cine; una joya que definitivamente cualquier fanático o científico que trabaje en el tema debería ver sin demora:

  1. La película pone de relieve que uno de los más grandes obstáculos que enfrentaremos al encontrarnos con otra civilización será entendernos.
  2. Los lenguajes que traerán otras civilizaciones, serán posiblemente como ellos mismos, totalmente inesperados.  No deberíamos esperar los rasgos comunes que vemos en los lenguajes escritos de los pueblos de la Tierra (que comparten todos la misma base biológica: el cerebro humano).
  3. Intercambiar información lingüistica con otras civilizaciones podría ser tan o más importante en nuestro encuentro como intercambiar datos o conocimientos científicos.  Tal vez en sus lenguas este la clave de su comprensión superior del Universo.
  4. Una comprensión superior del espacio-tiempo puede ser la clave para convertirnos en una civilización universal.  Es ese conocimiento el que le daba a los “heptápodos” de la película la capacidad de manipular la gravedad (que no es otra cosa que espacio-tiempo deformado), moverse sin dificultad sobre la Tierra, aparecer y desaparecer sin la vulgar necesidad de desplazarse materialmente en el espacio (la principal barrera que nos separa de otros lugares y tiempos en el Universo).
  5. Conocer el futuro, como lo logra la Doctora Banks, no haría necesariamente imposible vivir la vida.  Tal vez le agregaría un elemento de disfrute que no comprendemos todavía.

Como siempre, no todo es color de rosa.  Abajo enumero algunos asuntos problemáticos con la película cuya solución es inútil esperar, pero que es bueno reconocer:

  • El excesivo protagonismo de los militares que es común a todas las películas del género.  En un encuentro real yo esperaría que fueran autoridades civiles y científicas aquellas que estarían al frente de una situación como esta.
  • ¿Por qué no fueron los heptápodos los primeros en aprender las lenguas humanas y tuvimos nosotros que descifrar su complicada lengua?
  • ¿Cómo se logra descifrar en cuestión posiblemente de semanas una lengua que encierra secretos increíbles sobre el Universo, cuando difícilmente hemos descifrado lenguas de civilizaciones antiguas?
  • ¿Por qué el Físico Ian Donelly no le cree a la Doctora Banks cuando esta le confiesa que su hija va a morir de cáncer? ¿acaso no fue suficiente demostración de su capacidad de conocer el futuro, lograr evitar que los Chinos y Rusos atacaran a las naves extraterrestres? ¿cómo puede alejarse de ellas justamente sabiendo que la niña puede morir?

En fin.  Espero que se vengan muchas otras películas que traten como esta el tema del contacto con civilizaciones extraterrestres con menos lugares comunes e ideas realmente novedosas.

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2 pensamientos en “Encuentros cercanos del séptimo tipo

  1. Muy buen artículo. Sobre los puntos problemáticos, aquí van algunas de mis ideas:

    – El excesivo protagonismo de los militares: en este punto no veo ningún problema. La llegada de los extraterrestres es un asunto de seguridad nacional y los que mejor están preparados para hacerle frente al tema son los militares. No se sabe la intensión de los extraterrestres, así que hay que estar preparado en lo militar. También hay que contener a las hordas de curiosos que quieren llegar hasta la nave y en este punto de nuevo son los militares los mejor preparados. Hay que movilizar personal, crear instalaciones, gestionar recursos y nuevamente los militares son los mejores preparados para esa tarea. Puede que sea un cliché en el cine, pero no me imagino a una organización civil con los recursos y la capacidad logística para hacerlo mejor que los militares. Ahora, la parte civil si está presente en la película, que son los científicos reclutados por el ejército para tratar de descifrar las intenciones de los extraterrestres.

    – Los heptápodos no se tomaron el trabajo de aprender nuestra lengua primero: me quedé dándole muchas vueltas a esto luego de ver la película y se me ocurren dos opciones, la primera es que no es solo el lenguaje lo importante sino la forma como lo entregan. Para lograr la unificación de los gobiernos en la tierra era necesario que todo fuera un proceso como lo vimos en la película y que fueran los humanos quienes entendieran la importancia de la unificación. De lo contrario, habría sido más sencillo mandar un manual y se ahorran tanto trabajo. La otra opción, que es la que más me gusta, es que una especie extraterrestre no tiene porque funcionar con la misma lógica nuestra. Cuando decidieron venir, pudieron llegar a la conclusión de que no era necesario aprender el lenguaje antes, lo podrían hacer de la mano de los humanos, lo cual sería una experiencia enriquecedora para ambas especies. Es como en nuestro caso tratar de entender el comportamiento de un grupo de animales viéndolos en una grabación o estando presentes en su entorno natural.

    – Descifrar un lenguaje en cuestión de semanas: aquí hay una diferencia muy importante entre las circunstancias que se presentan en la película y las circunstancias de quienes descifraron lenguajes de civilizaciones antiguas. Quienes se han enfrentado a la segunda situación no han tenido la presión de descifrar el lenguaje antiguo cuanto antes, han tenido presupuestos y recursos más limitados, probablemente no era su única actividad académica y no contaban con un grupo interdisciplinario para ayudarlos en su tarea. Aquí me imagino al típico profesor de universidad que debe balancear su tiempo entre las labores académicas y el trabajo de investigación, donde los recursos económicos son los que la universidad destine a su trabajo de investigador y su grupo de trabajo serían otros profesores que decidan trabajar en la misma investigación y estudiantes que colaboran en dicho trabajo. Además, muchas de esas lenguas fueron descifradas en décadas pasadas, cuando la tecnología no ofrecía las mismas capacidades que ahora para el análisis de datos. En el caso de la película es diferente, el tiempo apremia, los involucrados en descifrar el lenguaje están dedicados exclusivamente a ello y el gobierno puede proveerles todos los recursos que necesiten. Aunque en la película no lo muestran, seguro en esas instalaciones estaban los mejores criptógrafos, analistas de datos y programadores que el gobierno pudo reclutar, sin contar los que estaban en los otros países que estaban colaborando en conjunto (antes de que empezara la crisis que se muestra en la película). Y seguramente tenían acceso a los mejores supercomputadores para analizar los datos, me imagino que empresas como Google, Amazon, IBM o Microsoft estarían dispuestas a ceder parte de su infraestructura para el análisis de datos.

    Sobre el último punto, aquí la cosa es más compleja, tal vez él si le creyó, pero era un cobarde y no quería apegarse a su hija sabiendo que la iba a perder, dejándole toda la carga a ella.

    Hay una duda que me queda con la película y creo que es el punto más complejo de todos. ¿Este lenguaje permite conocer completamente el futuro o solo tener una aproximación? ¿Es modificable ese futuro? Hay una parte en la película donde la protagonista dice “ya se como perdí a mi esposo” ¿Eso hará que ella actúe diferente cuando llegue el momento? Si ese futuro no es modificable, sería una carga muy pesada de llevar y creo que eso es lo que quería transmitir esta historia al mostrarnos primero todo el drama de la protagonista con su hija. Aquí ya entramos en el eterno debate entre determinismo y libre albedrío.

  2. En el comentario anterior se me pasaron unas cuantas cosas que quería mencionar.

    En el cine de Hollywood, cuando hay científicos y computadoras de por medio, es muy común ver unas interfaces excesivas con el propósito de sorprender al espectador. Lo más común es ver al protagonista frente a una pantalla por la que pasan líneas de código a toda velocidad, como si este hubiera hecho un curso de lectura rápida. También es común ver los datos en estructuras en 3D, con colores brillantes sobre fondos negros estilo Matrix. Para ciertas películas esto es pasable (como en Tron) pero en otras es bastante molesto. En esta película ese detalle está muy bien cuidado aunque para la gran mayoría seguramente pase desapercibido. Todas las interfaces en las que alcancé a fijarme no se veían diferente a cualquier cosa que uno podría llegar a hacer en Matlab o cualquier otro software de análisis de datos.

    El otro punto es la forma como reflejan las consecuencias de la llegada de los extraterrestres. Esto no era el principal objetivo de la historia y fueron momentos breves, pero me parecieron muy acertados. Los saqueos para aprovisionarse ante el miedo de una respuesta hostil por parte de los extraterrestres puede ser una consecuencia de que hayamos visto demasiadas películas apocalípticas. Los indígenas de América seguro no pensaron que la llegada del hombre blanco a sus tierras pondría en peligro su civilización. El miedo ante lo desconocido que se puede infundir fácilmente a través de redes sociales que llevan a extremistas a actuar de forma irracional. Las hordas que quieren ir a ver la nave que acaba de llegar. La violencia que se desata ante el miedo a lo desconocido. Para mi esas escenas fueron breves pero potentes y en la medida justa para no desviar la atención de lo importante en la película.

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